10 años de Lonelygirl15, el fake viral que inició el fenómeno youtuber

Vídeo de regreso de Lonelygirl15
Han pasado ya diez años desde que Lonelygirl15 se convirtió en algo viral que demostró que con YouTube se podía generar mucha audiencia y ganar dinero. Repasamos la historia de este fenómeno

“Cuando todo esto era campo” YouTube distaba mucho de ser el vergel de contenidos que es hoy, donde los youtubers son grandes estrellas cuyos vídeos pueden alcanzar millones de visitas y generar mucho dinero en materia de ingresos por publicidad —véase el caso de PewDiePie o Markiplier—. Hace unos años este fenómeno de creadores de contenido no existía. Todo esto cambió con la llegada de Lonelygirl15. En junio de 2006 una chica de 16 años llamada Bree comenzaba su videoblog en YouTube. Había estado participando en la comunidad de usuarios durante una temporada, se definía a sí misma como una chica rarita y pensaba que su ciudad era muy aburrida.

Era divertida, parecía el tipo de chica que tiene una sonrisa para todo el mundo. Sus primeros vídeos presentaban a un tipo de adolescente con el que podía resultar fácil identificarse, presentando a su amigo Daniel y quejándose sobre recibir clases en casa. Pronto quedó bastante claro que estaba muy sola, lo que explicaba el nombre de usuario Lonelygirl15.

Bree era tan sólo una cara de una comunidad de videobloggers que utilizaban la plataforma para confesarse. Vomitaban sus vidas en sus webcams, que todavía no formaban parte de los ordenadores portátiles como pasa hoy. Sus bases de seguidores crecieron poco a poco, con vídeos regulares que relataban cómo eran sus vidas diarias. Estos youtubers primerizos eran ignorados por los medios de masas, que por entonces pensaban que la plataforma de vídeo era poco menos que una tontería. Gracias a The Guardian podemos comprender mejor el papel de Lonelygirl15 en que dicha percepción cambiase.

Cómo Lonelygirl15 lo cambió todo

Los videoblogs de esta chica empezaron a cambiar el concepto que la sociedad y los medios tienen de YouTube. El número de seguidores que tenía subió como la espuma y se convirtió en una de las creadoras de contenido más populares de una plataforma que por entonces aún estaba expandiéndose. Esto derivó en varios fenómenos: el New York Times tenía un blog que hablaba a menudo de ella, Bree tenía su propio foro y cientos de personas querían ser sus amigos en MySpace.

Lo que poca gente sabía es que Lonelygirl15 era una actriz, no era real y tampoco lo era su amigo Daniel. Tenía un pequeño equipo de guionistas que, lejos de crear otro más de los muchos hoaxes que se pueden ver en Internet, pero en realidad se trataba de las primeras series web de la plataforma. Según se recoge, era la primera vez que alguien demostraba que se podía ganar dinero gracias a YouTube. Y eso lo cambiaba todo.

La trama era como sigue: Bree es una chica de 16 años que asiste a la escuela en casa y que no tiene muchos amigos. Pasa el día en Internet, haciendo deberes o pasando el rato con Daniel, su único amigo. Parece una típica adolescente, con interés en la ciencia y en la historia. Hasta aquí todo parece bastante normal, hasta que se hace evidente que sus padres forman parte de una religión extraña, posiblemente una secta.

La idea partió de Mesh Flinders, uno de los guionistas de la serie, que creció en una comuna en California del Norte. Era una historia que llevaba mucho tiempo queriendo escribir.

No vi el mundo exterior hasta que cumplí los 14 o los 15 años. Sabía cómo sería una chica que no había asistido a la escuela toda su vida, porque yo era así. (Mesh Flinders, guionista de Lonelygirl15)

Lo más importante era que los espectadores pensasen que Bree era real. Los creadores y guionistas de Lonelygirl15 estudiaron a todos los youtubers más famosos del momento, fijándose en cómo hablaban y en el “plató” que usaban. Después intentaron replicar todo eso para hacer al personaje lo más auténtico posible.

Los primeros vídeos que subieron ni siquiera mostraban a Bree, sino que eran respuestas en vídeo diseñadas para conseguir visitas de la por entonces unida comunidad de YouTube. Consiguieron su objetivo. Picaron la curiosidad de la gente, que animó a Lonelygirl15 a que publicase más.

Miles Beckett, otro de los guionistas de la serie, creía que era cuestión de tiempo que alguien crease una serie guionizada en YouTube. Si no lo hacían ellos, alguna otra persona lo habría hecho.

Alguien iba a crear una serie con guion en YouTube que usase el formato del vlogger y si sabían algo de marketing habrían hecho que pareciese tan real que se hablase de ello. Si no lo hacíamos nosotros, lo habría hecho cualquier otro. (Miles Beckett, guionista de Lonelygirl15)

El siguiente paso: encontrar a Bree

Con un guión, un plan y una webcam preparados, sólo necesitaban encontrar a la chica correcta. Jessica Lee Rose fue la elegida. No estaba muy interesada en Internet. Tenía un perfil en Myspace —en aquellos años todos lo teníamos—, pero no lo usaba a diario.

Acababa de mudarse a Los Ángeles después de graduarse en la New York Film Academy en Burbank, tenía dos empleos y estaba intentando conseguir una carrera como actriz. Sólo llevaba un par de castings cuando se presentó al de Lonelygirl15, pero lo cierto es que clavó su interpretación de Bree. Tenía 19 años por aquella época, pero su apariencia pasaba por la de una chica tres años menor. Además, en algún momento de su vida también asistió a la escuela en casa. Lo siguiente era encontrar a Daniel, cuyo papel fue a parar a Yousef Abu-Taleb, que por entonces trabajaba de camarero.

Ninguno de los dos se conocía hasta el momento de rodar la serie. Cuando les explicaron a cada uno su parte, Abu-Taleb estaba de acuerdo con ella. Rose, por otra parte, pensó que su primer papel no era una buena oportunidad.

Cuando tienes 18 ó 19 años y vas a Los Ángeles te ves en una película o en una serie. Después me enteré de que mi primer papel iba a ser en una serie para Internet y pensé que era alguna clase de timo. Realmente pensé que era una de esas cosas de las que me advirtieron antes de mudarme. (Jesica Lee Rose, actriz de Lonelygirl15)

Lonelygirl15 se convierte en un producto mainstream

En aquel entonces no se pensaba que una serie web se convirtiese en un producto para todo el mundo, como lo puede ser hoy. Ninguno de los youtubers de la época había tenido un impacto lo bastante grande como para ganar dinero con ello. No es de extrañar que Rose pensase que era un timo. Llamó a Abu-Taleb preocupada por la serie y al final los dos decidieron darle una oportunidad. Después de eso convirtieron en privados sus perfiles de Internet.

Poco tiempo después aparecía el primer videoblog de Lonelygirl15:

Usaron una fórmula muy similar a la de los videobloggers más populares. Poco a poco fueron introduciendo a Daniel, a quien se veía sentado en la cama mientras Bree grababa sus vídeos. La gente la encontraba encantadora, mona y divertida.

Mientras esto pasaba de cara a los espectadores, Beckett intentaba saber cómo funcionaba YouTube. En un tiempo en el que no se podía añadir un thumbnail personalizado, intentaron descubrir qué algoritmo de YouTube podían usar para que quedase como imagen previa el frame perfecto, ya que podían conseguir hasta 100.000 visitas más. Sus esfuerzos dieron sus frutos y vieron como las visitas de sus vídeos crecían exponencialmente.

La expansión de YouTube cambió los planes

El plan original del equipo de Lonelygirl15 era producir seis meses de episodios y desaparecer para crear un éxito independiente. Sin embargo, el enorme aumento de la popularidad de YouTube cambió todo eso. El verano de 2006 la plataforma de vídeo se convirtió en la web que más crecía de todo Internet, a la que los usuarios acudían a ver qué podía ofrecerles. Eso prácticamente aseguraba a los primeros creadores de contenido tener una base de seguidores.

Los primeros vídeos de Rose alcanzaron medio millón de visitas en esta época en un lapso de tiempo relativamente corto. El primero que llegó a tal cifra se llamaba My Parents Suck y era la primera vez que se veía a Bree triste en la cámara. También era la primera vez que ella revelaba que sus padres formaban parte de una especie de secta.

A partir de ese momento, los creadores de Lonelygirl15 se dieron cuenta de que el público de una película independiente no podía competir con el de YouTube.

Las primeras sospechas de que Lonelygirl15 era una serie

Beckett pensó que la gente se daría cuenta mucho antes de que era una serie con guión. El canal de Lonelygirl15 fue el que más suscriptores tuvo en YouTube, momento en el que el público empezó a especular. La gente tenía sus dudas, pero no tenían pruebas fehacientes de que fuese un show guionizado. De hecho, le sorprendió que la farsa durase tanto tiempo.

Sin embargo, cada vez era más evidente que se estaba desarrollando una trama. Por otra parte, los que todavía seguían pensando que era algo real discutían sus teorías en el foro dedicado del canal. Muchas de ellas apuntaban a que la historia era algo falso, y todas ellas se extendieron como la pólvora por todo Internet.

Periodistas de distinto tipo de organizaciones unieron para cazar a Bree, con toda la especulación sobre la chica ayudando a que sus vídeos se convirtieran en algo más popular. Los creadores de la serie intentaban mantenerse un paso por delante de los “detectives”, aunque hubo bastantes momentos en los que todo estuvo a punto de descubrirse.

Finalmente, tres usuarios del foro de Lonelygirl15 empezaron a investigar para ver si Bree era real. A través de distintos rastreos llevados a cabo consiguieron suficientes pruebas como para llevarlas al LA Times, donde el periodista Richard Rushfield publicó una historia que conectaba la serie con e CAA. Por fin Lonelygirl15 era portada en todos los medios.

Sin embargo, no fue hasta que un usuario llamado Matthew Foremski empezó a indagar sobre quién era Bree realmente que se descubrió todo. Este usuario consiguió dar con el perfil privado de Rose en Facebook. Después encontró una versión en caché del perfil de Myspace de la actriz. Eventualmente, encontraría suficientes pruebas para determinar que “Bree” en realidad era Jessica Lee Rose.

Lonelygirl15 se destapa como una serie públicamente

Para el equipo de la serie iba siendo hora de aclarar las cosas. Lo que siguió a la revelación fue un revuelo de prensa en todo el mundo. Después de hablar con el LA Times celebraron una conferencia de prensa, a la que acudieron con temores de sufrir represalias. Pero estos miedos se demostraron totalmente infundados. La revelación, en todo caso, le dio un perfil todavía más alto a la serie.

Después de que todo se supiese, Lonelygirl15 duró dos años. Rose se quedó durante un año antes de que mataran a su personaje, mientras que Abu-Taleb se quedó durante los 400 episodios que comprenden toda la serie.

En los años que han pasado desde entonces muchas personas han conseguido ganarse la vida gracias a las series web, entre otros contenidos que se han monetizado y que han convertido a algunos en millonarios.

¿Cómo es "Bree" en la actualidad?

Después de su salida de Lonelygirl15, Jessica Lee Rose ha seguido dedicándose a actuar. Ha aparecido en series como Greek y en películas independientes. Incluso llegó a compartir pantalla con Yusuf Abu-Taleb en una película independiente estrenada en 2010. Actualmente reside en Australia con su prometido y su perro.

Rose es consciente de que la primera serie web en la que participó fue un enorme acontecimiento dentro del mundo de Internet. En sus propias palabras:

Me encantaba ese personaje. Es uno de mis favoritos de todos los que he hecho hasta ahora, muy similar a una versión más joven de mí misma con partes de mi personalidad. Echo de menos a Bree, echo de menos ese mundo. (Jessica Lee Rose, actriz de Lonelygirl15)

Ahora que han transcurrido 10 años desde que todo empezó, Lonelygirl15 ha vuelto a YouTube con un nuevo vídeo:

En él vemos de nuevo a “Bree” interpretada por Jessica Lee Rose, hablando de nuevo de sangre y de la secta a la que supuestamente pertenecían sus padres. Esto parece un intento bastante descarado por convertirse en algo viral, aunque bien podría ser un ejercicio de nostalgia.

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