Incendio forestal

La detección de incendios forestales está a punto de llegar al espacio exterior gracias a un equipo de especialistas del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California. El equipo pensó en equipar más de 200 satélites con sensores para detectar fenómenos técnicos, como los ya nombrados incendios, a escala global.

Este sensor que medirá eventos térmicos lleva por nombre FireSat, y mejorará de forma significativa la detección de incendios forestales además de ofrecer información de otras actividades térmicas como erupciones volcánicas o quema ilegal de gases.

Proyecto FireSat de la NASAProyecto FireSat de la NASA

FireSat se presentó por primera vez como una joint venture entre la NASA y el Forest Service Tactical Fire Remote Sensing Advisory Committee en el año 2011, pero la tecnología por entonces no estaba disponible. Algo así “es ahora posible de conseguir a un coste razonable”, según ha declarado el principal diseñador de FireSat, Robert Staehle. Según sus propias palabras, los “avances en microelectrónica comercial que la NASA, JPL y las universidades” han probado en el espacio mediante experimentos CubeSat, y por tecnología de software originalmente desarrollada para dar a los rovers de Marte y los satélites que orbitan alrededor de la Tierra “más autonomía en sus observaciones científicas”.

Usar satélites para detectar incendios, nada nuevo bajo el sol

Lo cierto es que el uso de satélites en la prevención de incendios forestales es una idea que ya tiene un tiempo. La NASA ya tiene un sistema de detección de fuego colocado en el espacio desde hace un tiempo, pero tiene importantes limitaciones: sólo puede detectar incendios dos veces al día y sólo puede transmitir imágenes de gran tamaño que muestran el fuego desde el espacio.

FireSat viene para cambiar eso. Este nuevo sistema significará una mejora muy importante, ofreciendo la posibilidad de detectar un nuevo incendio 15 minutos después de que haya comenzado. Una vez detectado, la red puede empezar a mandar datos a las primeras unidades de respuesta que se encuentren en el área del fuego en unos tres minutos. Aquí puedes ver un vídeo que muestra de qué va esto de FireSat:

FireSat puede enviar imágenes de baja resolución a un ritmo de una por minuto. Cada una de ellas está acompañada por coordenadas GPS del área afectada junto con otra información como el perímetro, la intensidad y el movimiento del fuego. La información por satélite se entregará a las primeras unidades de respuesta a través de una app de FireSat que combinará los datos del fuego con información hidrológica y de la vegetación de la zona.

Debido a que usa satélites, el sistema puede ofrecer esta información en áreas con poca o ninguna cobertura de Internet. Este sistema de datos casi en tiempo real ofrece a las primeras unidades de respuesta con un sistema rápido de detección y un nivel sin precedentes de detalle de conocimiento sobre una amenaza existente de incendio forestal.

Cuando empieza un incendio es inevitable que se quemen acres de terreno, pero no quieres que se convierta en kilómetros cuadrados o que se extienda a zonas habitadas. (Dr. Arthur Lane, coordinador técnico de FireSat)

JPL se encargará de liderar el proyecto, trabajando en el diseño y desarrollo de la red de sensores junto con las Ecliptic Enterprises de California, que están suministrando los sensores para los satélites. JPL también está colaborando con la empresa Quadra Pi R2E, que está llevando una campaña en Kickstarter para anunciar el proyecto y generar interés público en él. De momento ya se han recaudado los 30 millones de dólares necesarios, con 20 de esos millones viniendo de entornos no gubernamentales.

¿Cuándo será FireSat una realidad? Vale la pena señalar que el proceso de trabajo de este proyecto va a ser largo y laborioso, y no será hasta 2018 que estará operativo.

Contando Estrelas editada con licencia CC 2.0

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