El mal del Alzheimer aísla a sus enfermos

Los investigadores de la agencia DARPA, en colaboración con la University of Southern California -a partir de ahora USC- y el Wake Forest Baptist Medical Center, han dado un paso enorme en la lucha contra el Alzheimer: han creado un implante cerebral para que el paciente conserve sus recuerdos y, más importante, que pueda fabricar recuerdos nuevos.

Puede que pronto llegue un día en el que los pacientes de Alzheimer no tengan que preocuparse por perder la conciencia de sí mismos. El nuevo invento de DARPA consiste en una prótesis electrónica que usa una matriz de electrodos y que permite convertir recuerdos a corto plazo en recuerdos a largo plazo.

El proyecto comenzó a cobrar vida cuando DARPA financió a la USC y al Wake Forest Baptist Medical Center para llevar a cabo el estudio de la prótesis, cuyas conclusiones se publicaron en la página web de la USC.

¿Cómo funciona esta prótesis?

En el dispositivo se puede encontrar un algoritmo que traduce estas señales eléctricas y las duplica. Sin embargo, sólo porque un ordenador o un componente electrónico puedan ser usados para replicar las señales eléctricas de los recuerdos no significa que se puedan leer. Así que no, no hay peligro para los pensamientos de cada individuo. 

"Es como si se pudiera traducir del español al francés sin entender ninguno de los dos idiomas" (declaraciones del líder del proyecto Ted Berger al Financial Times)

La prótesis consiste en un chip con una matriz de electrodosLa prótesis consiste en un chip con una matriz de electrodos / yellowcloud editada con licencia CC 2.0

El proceso de almacenamiento de recuerdos es más o menos como sigue: en el cerebro las señales se re-codifican varias veces antes de llegar al almacenamiento a largo plazo. Los investigadores creen que pueden usar el algoritmo de la prótesis para "saltarse" las partes dañadas del cerebro, de forma que se puedan almacenar directamente en el espacio de los recuerdos a largo plazo. No sería la primera vez que se hace, ya que según podemos leer en Geek.com técnicas similares se han intentado con éxito en  pacientes de lesiones de columna vertebral.

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El algoritmo es la clave

Dar con la clave para conseguir almacenar recuerdos a corto plazo en el espacio de los recuerdos a largo plazo requiere un algoritmo muy bien construido. Los investigadores dicen que han conseguido "traducir" señales eléctricas de animales y que ahora están ajustando el algoritmo para usarlo en humanos.

El estudio más reciente del equipo detrás de este proyecto tenía que ver con nueve afectados por la epilepsia. Los investigadores implantaron electrodos en el hipocampo, la región del cerebro responsable de la memoria. Durante el estudio se pidió a los participantes que ejectuaran tareas simples mientras leían las señales eléctricas que producían, lo que ha permitido a los investigadores afinar el algoritmo hasta un 90% de eficacia en la "traducción" de señales.

El algoritmo ha de estar bien definidoEl algoritmo ha de estar bien definido / Jorge Franganillo editada con licencia CC 2.0

El siguiente paso será ver si este algoritmo es realmente capaz de convertir señales eléctricas en recuerdos a largo plazo en personas con daños en el hipocampo.

Concienciar sobre el Alzheimer

El mal de Alzheimer es una enfermedad neurodegenerativa que, como ya sabrás, hace que las personas que la padecen pierdan la memoria de forma progresiva. Empiezan a perder conciencia de sí mismos, y en las etapas finales de la enfermedad pueden incluso llegar a olvidar cómo se coge un tenedor o una cuchara para comer, incluso olvidar cómo se come.

En España el Alzheimer afecta a 1,2 millones de personas según los últimos datos, puede que quizá más, y es por eso que la asociación Alzheimer España busca concienciar a la población para mejorar la calidad de vida de los enfermos, al mismo tiempo que intenta asistirles para minimizar los daños de la enfermedad. Para ello han publicado vídeos como el que puedes ver a continuación:

Esperamos que este proyecto para que los enfermos de Alzheimer puedan conservar sus recuedos llegue a buen puerto y se pueda poner en práctica. Millones de personas en todo el mundo lo agradecerán.

Ann Gordon editada con licencia CC 2.0

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